Hablar dos lenguas de forma activa protege frente al deterioro cognitivo

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Foto: Priscilla Du Preez @priscilladupreez / unsplash.com

17/09/2020
Cristina Sez
La prevalencia de la demencia donde se habla ms de una lengua es un 50 % inferior a la de las regiones en las que la poblacin solo utiliza un idioma

Segn un estudio, los pacientes de alzhimer con un mayor grado de bilingismo reciben ms tarde un diagnstico de deterioro cognitivo leve

Las lenguas, adems de permitirnos comunicarnos con los dems, son el instrumento que tenemos para vehicular los pensamientos, la identidad, el conocimiento y la manera de ver y entender el mundo. Dominar ms de una lengua nos enriquece, es una puerta de entrada a otras culturas y, adems, segn lo que ha descubierto un equipo de investigadores liderado por cientficos de la Universitat Oberta de Catalunya (UOC) y la Universidad Pompeu Fabra (UPF), usarlas activamente nos aporta beneficios neurolgicos y nos protege frente al deterioro cognitivo asociado al envejecimiento.

En un trabajo que publican en la revista Neuropsychologia, los investigadores llegan a la conclusin de que hablar dos idiomas de manera habitual —y haberlo hecho toda la vida— contribuye a la reserva cognitiva y retrasa la aparicin de sntomas asociados a un empeoramiento de la cognicin y la demencia.  

«Se ha visto que la prevalencia de la demencia en pases donde se habla ms de una lengua es un 50 % inferior a la de las regiones en las que la poblacin solo utiliza un idioma para comunicarse», afirma el investigador Marco Calabria, profesor de los Estudios de Ciencias de la Salud y miembro de los grupos de investigacin Cognitive NeuroLab de la UOC y de Speech Production and Bilingualism de la UPF.

Trabajos anteriores ya haban hallado que el uso de dos o ms lenguas a lo largo de toda la vida poda ser un factor clave para aumentar la reserva cognitiva y retrasar el inicio de la demencia; tambin que comportaba ventajas de memoria y funciones ejecutivas.

«Nosotros queramos averiguar cul es el mecanismo por el que el bilingismo contribuye a la reserva cognitiva frente al deterioro cognitivo leve y la enfermedad de Alzheimer, y si haba diferencias respecto al beneficio entre los diferentes grados de bilingismo, y no solo entre personas monolinges y bilinges», seala Calabria, que ha dirigido este estudio.

As, y a diferencia de otros trabajos, los investigadores definieron un gradiente de bilingismo: desde las personas que hablan solo una lengua, pero que estn expuestas de manera pasiva a otra, hasta los individuos que tienen una competencia excelente en ambas y las usan indistintamente en el da a da. Para elaborar este gradiente se tuvieron en cuenta distintas variables, como la edad de adquisicin de la segunda lengua, el uso que se haca de cada una o si se alternaba su uso en un mismo contexto, entre otras.

Los investigadores se centraron en la poblacin de Barcelona, donde hay una fuerte variabilidad en cuanto al uso del cataln y el espaol, con barrios predominantemente catalanohablantes y otros que son castellanohablantes. «Quisimos aprovechar esta variabilidad, y en vez de comparar a personas monolinges y bilinges, examinamos si dentro de Barcelona, donde todo el mundo es en mayor o menor grado bilinge, exista algn grado de bilingismo que tuviera ventajas neuroprotectoras», explica Calabria.

 

Bilingismo y alzhimer

Reclutaron en cuatro hospitales de Barcelona y el rea metropolitana a 63 individuos sanos, 135 pacientes con deterioro cognitivo leve, como prdida de memoria, y 68 personas con alzhimer, que es la demencia ms prevalente. Recogieron en un cuestionario la competencia lingstica en cataln y espaol, y establecieron el grado de bilingismo que tena cada persona. Luego, correlacionaron este grado con la edad del diagnstico neurolgico y el inicio de los sntomas.

Para entender mejor el origen de la ventaja cognitiva, hicieron que los participantes llevaran a cabo varias tareas de cognicin, centradas sobre todo en el sistema de control ejecutivo, dado que estudios anteriores haban sugerido que este era el origen del beneficio. En total, los participantes realizaron cinco tareas en dos sesiones, como test de memoria y control cognitivo.

«Vimos que las personas con un grado ms alto de bilingismo reciban un diagnstico de deterioro cognitivo leve ms tarde que las personas que eran bilinges pasivas», afirma Calabria, para quien, seguramente, hablar dos lenguas y cambiar a menudo de una a otra es un entrenamiento del cerebro que hacemos durante toda la vida. Segn este investigador, esta gimnasia lingstica est relacionada con otras funciones cognitivas, como el control ejecutivo, que se pone en marcha cuando realizamos varias acciones a la vez, por ejemplo, cuando conducimos, para ayudarnos a filtrar la informacin relevante.

El sistema cerebral del control ejecutivo est relacionado con el sistema de control de ambas lenguas: tiene que alternarlas, hacer que el cerebro se centre en una y luego en otra para no hacer intrusiones de una lengua en la otra cuando hablamos.

«Este sistema, en el contexto de las enfermedades neurodegenerativas, podra compensar los sntomas. As, cuando algo no funciona bien debido a la enfermedad, el cerebro tiene sistemas alternativos eficientes para resolverlo gracias a ser bilinge», considera Calabria, que insiste: «hemos visto que cuanto ms uses ambas lenguas y mejor competencia lingstica tengas, mayor ventaja neuroprotectora tienes. El bilingismo activo es, de hecho, un predictor importante del retraso en la aparicin de los sntomas del deterioro cognitivo leve —una fase preclnica de la enfermedad de Alzheimer—, porque contribuye a la reserva cognitiva».

Ahora, los investigadores quieren comprobar si el bilingismo tambin resulta beneficioso para otras patologas, como el prkinson o la enfermedad de Huntington.

 

Artculo de referencia

Calabria, Marco; Hernndez, Mireia; Cattaneo, Gabriele; Suades, Anna; Serra, Mariona; Juncadella, Montserrat; Re, Ramn; Sala, Isabel; Lle, Alberto; Ortiz-Gil, Jordi; Ugas, Ldia; vila, Asuncin; Gmez Ruiz, Isabel; vila, Csar; Costa, Albert (2020). «Active bilingualism delays the onset of mild cognitive impairment». Neuropsychologia. (Volumen 146, 107528). ISSN 0028-3932. <https://doi.org/10.1016/j.neuropsychologia.2020.107528>

Entrevista a Marco Calabria

 

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