La realidad virtual ralentiza los efectos del Alzheimer

Foto: Samuel Zeller / Unsplash (CC)
06/06/2017
Redaccin

El Alzheimer borra de la memoria lugares y recuerdos. Pero gracias a las tcnicas de realidad virtual, que mezclan imgenes, sonidos e incluso sensaciones, hoy, un enfermo puede revisitar la playa donde tantos veranos ha pasado, la calle donde ha trabajado o el antiguo barrio donde ha vivido. Estudios mdicos y publicaciones en revistas especializadas, como el que ha aparecido recientemente en el web informtico Wired.com, demuestran cmo la realidad virtual puede ser una herramienta til para los enfermos de Alzheimer. El profesor de neurociencia de los Estudios de Ciencias de la Salud de la UOC, Diego Redolar, destaca que la aplicacin de estas tcnicas puede ayudar a los pacientes en etapas tempranas de la enfermedad, puesto que podran retrasar el adelanto.

Redolar explica que en las fases iniciales de esta demencia neurodegenerativa, que en Espaa afecta a unas 800.000 personas segn el Centro de Referencia Estatal de Atencin a la Enfermedad de Alzheimer y Otras Demencias, el paciente tiene prdidas de atencin y de memoria puesto que las primeras neuronas que empiezan a morir son las relacionadas con estas funciones. «Estimular esas funciones es muy positivo para el resto de neuronas que todava estn vivas y hace que la enfermedad no avance tan rpidamente», subraya el experto.

Redolar compara los resultados de estas tcnicas de realidad virtual con la actividad mental que ha tenido el paciente a lo largo de su vida, lo que l denomina reserva cognitiva. «En una persona predispuesta genticamente a sufrir Alzheimer o con ms factores de riesgo, pero que ha tenido mucha actividad mental a lo largo de su vida, los sntomas podran aparecer ms tarde, pues la reserva cognitiva le permite afrontar los cambios cerebrales provocados por la enfermedad minimizando sus manifestaciones clnicas», explica. Ocurre lo mismo si se aplican tcnicas de realidad virtual en fases iniciales, la evolucin podra ser ms lenta, explica.

Segn el experto, que es director del Cognitive Neurolab, ubicado en el Hospital de la Santa Creu i Sant Pau de Barcelona, la realidad virtual es tambin «una alternativa muy prometedora» desde el punto de vista emocional y afectivo del paciente. Ello es as porque las neuronas de la regin del hipocampo, una de las primeras estructuras cerebrales daadas en la enfermedad de Alzheimer, son muy importantes para el estado de nimo de las personas. «La conectividad del hipocampo con otras estructuras no funciona correctamente y esto puede provocar efectos nocivos sobre el estado de nimo», afirma. La adopcin de tcnicas de realidad virtual o videojuegos ayuda a que las neuronas funcionen bien durante ms tiempo, afirma el experto.

Sin embargo, el profesional subraya que las tcnicas tienen efectos solo al inicio de la enfermedad. «En fases ms avances, cuando ya no quedan neuronas implicadas en el aprendizaje o la memoria y la atrofia cerebral es ms generalizada, los estmulos no servirn de nada», explica.

Al margen del dficit de memoria, en las etapas tempranas de la enfermedad se puede detectar un dficit de expresin y comprensin de rdenes complejas, problemas a la hora de denominar cosas y tendencia a participar cada vez menos en las conversaciones familiares.


Investigaciones recientes

Es precisamente en esas fases iniciales de la enfermedad o en fases previas de diagnstico donde se centran la mayora de estudios sobre realidad virtual y demencias que existen actualmente. El Hospital de Niza ha hecho un ejercicio con varios pacientes con demencia y prdida parcial de memoria con herramientas de realidad virtual. El objetivo del estudio era aumentar la concentracin y mejorar la actitud de los pacientes con Alzheimer, que en fases tempranas de la enfermedad pueden cursar cuadros de ansiedad, depresin, irritabilidad o apata. Investigadores del Instituto Tecnolgico de Castilla-Len han diseado un dispositivo basado en la tecnologa de la realidad aumentada que a alerta los usuarios sobre posibles situaciones de peligro, tareas del da a da o les ayuda a encontrar los medicamentos.

Otras universidades trabajan con la realidad virtual para prever la posibilidad de sufrir demencias en un futuro. Por ejemplo, un estudio del Centro de Enfermedades Neurodegenerativas de Bonn demuestra que la mayor o menor habilidad de jvenes a la hora de recorrer un laberinto virtual puede ayudar a prever la posibilidad de que en un futuro lejano pueda sufrir Alzheimer. Y el Instituto Milenio de Neurociencia Biomdica de Chile ha hecho una investigacin para analizar signos precoces de la enfermedad por medio de un ejercicio de realidad virtual que consiste en nadar en una piscina hasta conseguir encontrar una plataforma oculta.

El profesor de la facultad de Ciencias de la Salud de la UOC destaca tambin la funcin de otras tecnologas digitales como los videojuegos para mejorar las capacidades cognitivas de personas de edad avanzada. Un grupo de profesores de la facultad de Ciencias de la Salud de la UOC, entre los que est Redolar, han realizado una revisin sobre los efectos neuronales y de comportamiento de los videojuegos. El anlisis de estos expertos concluye que s existe un beneficio importante en temas de atencin, control cognitivo, habilidades visuales y espaciales.


La realidad virtual en otros campos mdicos

El profesor de los Estudios de Informtica, Multimedia y Telecomunicaciones de la UOC y experto en realidad virtual, Pierre Bourdin, destaca la eficacia de la realidad virtual en diferentes campos mdicos ms all de las demencias como por ejemplo en el ictus, el Parkinson, la rehabilitacin o en situaciones de estrs postraumtico como las que viven los militares que han participado en conflictos blicos.

Bourdin recuerda que el objetivo de la realidad virtual es permitir que una persona pueda llevar a cabo una actividad cognitiva, sensorial y motora en un mundo creado digitalmente. Ese mundo puede ser una rplica del entorno real o un entorno imaginario y, opcionalmente, el usuario puede tener su propia representacin grfica, lo que se denomina avatar. La herramienta que permite disfrutar de la realidad virtual es una especie de gafas o cascos que contienen una pantalla de mvil dividida en dos partes. «Cada parte presenta al usuario, con un sistema de lentes, una imagen para cada ojo, creando la ilusin de profundidad mediante una imagen estereogrfica», explica Bourdin, que destaca las ventajas de las terapias con realidad virtual ante las convencionales.

Por ejemplo, el hecho de cambiar de entorno y poder variar los ejercicios, permite mejorar la motivacin del paciente y sacar ms partido de los ejercicios de rehabilitacin. Tambin lo considera muy til en el caso de fobias o trastornos y en EE. UU. ha sido utilizado en nios o veteranos de guerra que han sufrido quemaduras. Bourdin explica que cuando la enfermera les cambiaba los vendajes y les aplicaba el tratamiento, los nios se ponan las gafas para jugar en un mundo virtual. En el caso de los veteranos de guerra, los pacientes entraban en un mundo virtual fro lanzando bolas de nieve a muecos de nieve, igls, robots y pinginos virtuales. Resultado: los pacientes, tanto los nios como los veteranos, tenan menos dolor.

Finalmente, el experto informtico seala que esta herramienta tambin se utiliza en la formacin de cirujanos que hacen operaciones mnimamente invasivas.

 

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Foto del profesor Diego Redolar Ripoll

Diego Redolar Ripoll

Experto/a en: Neurociencia y psicobiologa (bases biolgicas del aprendizaje, la memoria, las emociones y el refuerzo).

Ámbito de conocimiento: Psicobiologa y neurociencia.

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Pierre Bourdin

Profesor de los Estudios de Informtica, Multimedia y Telecomunicaciones de la UOC.

Experto/a en: Profesor de los Estudios de Informtica, Multimedia y Telecomunicaciones de la UOC y experto en realidad virtual.

Ámbito de conocimiento: Psicobiologa y neurociencia.